Rynek metali ziem rzadkich

Przez zmonopolizowanie wydobycia metali ziem rzadkich, Chiny mogą dyktować przyszłość wysokorozwiniętych technologii.

Większość ludzi nie ma pojęcia co znajduje się wewnątrz iPhona. A to dzięki itrowi i prazeodymowi smartfony są tak małe i mocne z jasnym, wyraźnym zobrazowaniem. Te egzotyczne materiały należą do grupy siedemnastu pierwiastków z grupy metali ziem rzadkich, których występowanie na ziemi faktycznie nie jest takie rzadkie. Jednak występują one najczęściej w małej koncentracji, zmieszane razem w twardych skałach, co czyni ich wydobycie i izolację niezwykle trudnymi. W Chinach, na które przypada 89% światowego wydobycia, toksyczne odpady z zakładów wydobycia i przetwarzania metali ziem rzadkich zatruwają środowisko naturalne, rujnują okoliczne rolnictwo i przyczyniają się do wzrostu zachorowań ludzi.

Metale ziem rzadkich odgrywają również krytyczną rolę w systemach wykorzystywanych w obronie narodowej, takich jak systemy radiolokacyjne czy kierowane pociski rakietowe, a także w technologiach związanych z tzw. „czystą” energią, takich jak turbiny wiatrowe i samochody z napędem elektrycznym. W tym roku globalne zużycie tych metali jest planowane na poziomie 155 tysięcy ton, podczas gdy  25 lat temu wynosiło ono zaledwie 45 tysięcy ton. Przewidywania co do dalszej konsumpcji tych metali wskazują na jej ciągły wzrost w latach kolejnych. Jak na razie jedynie Chiny zaspokajają w pełni potrzeby swojego przemysłu w zaopatrzeniu metalami ziem rzadkich. Jednocześnie kraj ten obniża eksport tych metali. Wspiera w ten sposób własny rozwój produkcji wysokich technologii, a obcinając dostawy np. do Japonii, stwarza problemy innym wysoko rozwiniętym technologicznie krajom, rozgrywając dodatkowo polityczny konflikt związany ze sporami terytorialnymi.

To prężenie muskułów między największym producentem i największymi konsumentami metali ziem rzadkich spowodowało poszukiwanie nowych złóż tych metali na świecie. Obecnie na zaawansowanym etapie rozpracowania i przygotowania do eksploatacji jest około 50 złóż tych surowców, które pewnego dnia mogą rzucić wyzwanie Chinom. Jak na razie jednak ostatni boom na nielegalne wydobycie metali ziem rzadkich w Chinach obniżył ich ceny na światowych rynkach do takiego poziomu, że eksploatacja kopalń poza tym krajem znalazła się na granicy opłacalności.

__________

Źródło: Foreign Policy, L. Simmons, Rare-Earth Market, foreignpolicy.com/2016/07/12